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遼州戦記 播州愚連隊 76

 そのまま駆け出した安東。だが閉め切られたふすまを見てその手は戸から離れていた。
「おかえりなさい……」 
 ようやく搾り出したと言うような恭子の声に静かに頷く安東。何も言えずにただ日暮れの庭にたたずむ。
「調子はどうなんだ?」 
「悪くは無いです」 
 扉の裏に張り付いて開かないように踏ん張っている恭子のことを思うと安東は胸が締め付けられる気持ちになった。始めは二人はこうではなかったはずだ。安東はそう思い返してみる。
 高等予科で将来の士官として過ごしていたとき。喧嘩ばかりの彼の日常に西園寺家の三男の西園寺新三郎、その学友として付いて回る赤松忠満、そしてなぜか馬が合って共にすごしていた濃州候の時期当主である斎藤一学。陸軍予科などの不良と悶着を起こして怒鳴られるのは赤松と安東。二人は自然とお互いの家に入り浸るようになった。そんな中で次第にお互いの姉と妹に引かれていったのは不思議なことだった。
「実はな……」 
 ようやく士官学校に進むという日、赤松家の洋風のリビングで寝転んで漫画を読んでいた安東に正座をしている赤松の姿を見つけてめんどくさそうに安東は起き上がった。
「恭子がな……貴様のことを好きなんやて」 
 赤松の言いにくそうな表情の後ろの扉にじっと張り付いている恭子。赤松の知らない話だったが当時すでに恭子と安東は付き合っていた。
「で?」 
 真剣な赤松の表情が面白くて安東は漫画を脇においてソファーの上から見下ろすように土下座する親友の姿を見下ろしていた。
「別に……そんな、特にお願いは無いんやけど」 
「そうか、なら野暮なことは辞めとけ」 
 そう言いながら静かに扉の隙間から笑みを浮かべている恭子と笑っていた。
「いや、ワシも言わなアカンことがあってな」 
「ほう、聞こうじゃねえか」 
 うつむいたままじっとしている赤松。その姿を余裕を持って見つめていた安東だが次の赤松の一言に思わずソファーから転げ落ちそうになった。

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テーマ : *自作小説*《SF,ファンタジー》
ジャンル : 小説・文学

遼州戦記 保安隊日乗 魔物の街 152

「さてと……これで失礼しますね」 
 老人の一言にようやく要は視線を上げる。
「あ!……ああ……」 
 自分の隠していた地がばれたことに気づいてうろたえる要。それをニヤニヤしながら見上げる嵯峨。この見慣れた光景を見ている老人の表情に、安心したような表情が浮かんだのを見て軽く頭を下げた。
 誠の行動ににこりと笑って答えた老人。
「本当にすいません。西園寺はこういう奴なので……」 
 抗議するような視線の要を無視してカウラが老人に頭を下げる。
「いえいえ、素敵な人達ばかりで……アイツもあなた達に見送られて逝ったなら幸せだったんでしょう……」 
 再び目に涙が浮かぶ老人。そんな彼の肩を叩く明華の姿にそれまでの騒がしい応接室は沈黙に包まれていた。
「ああ、湿っぽいのはここには似合いませんよね。じゃあ、西園寺大尉には一つだけお願いをしたいのですけど……」 
 老人は涙を拭うと笑顔を作って黙り込む要を見つめる。
「ああ、できることなら何でもしますよ」 
 嵯峨を折檻するのをやめて立ち上がった要。真剣なタレ目が見える。
「うちの店に……新港で営業始めますから。是非来てください」 
 要は大きく頷くがすぐにシャムと吉田を振り返った。
「要ちゃんのおごりだもんね!」
「違うだろ!」 
 シャムを怒鳴りつける要だが、隣の吉田やアイシャは大きく頷いてシャムのそばに一歩近づく。
「わかりました。新港に行くときは西園寺のおごりでうかがいます」 
「何勝手に決めてんだよ!カウラ!」 
 真剣な顔でカウラにまでそう言われて今度は要が泣きそうな顔になる。そんな光景をうれしそうに見守る老人。
「では、お世話になりますね。これからも」 
 そう言うと一礼して老人は出て行った。
「たいへんだなあ……要坊」 
 タバコの箱をポケットから取り出しながら応接室のソファーに座っている嵯峨がニヤニヤと笑う。
「まあうどんは嫌いじゃないからな。仕方ねえけど一回分くらいはおごってやるよ」 
 その要の言葉に目を輝かせるシャム。
「たいへんですね……西園寺さん」 
 誠は思わずそう言うが振り向いた要の笑顔の中で目が笑っていないことに気がついて口をつぐんだ。
「おう!それじゃあ練習するか」 
 要はそう言って立ち上がる。誠もカウラもその言葉の意味が分からずにいた。
「そうね、あの人はパーラに連絡とって駅まで送らせるから」 
 察して立ち上がったパーラはそう言うと腕の端末を掲げている。
「ランニングからですか?いつもどおり」 
 吉田の言葉にようやく要が言い出した練習が野球部のものだとわかって誠は嵯峨に目をやる。
「いいんじゃないのか?俺もしばらく運動してなかったしなあ」 
 立ち上がって伸びをする嵯峨に冷たい目を向ける安城。その厳しい表情を見て諦めて腰を下ろす嵯峨。
「安城隊長。ランニングくらいならいいんじゃないですか?どうせ隊長の運動不足解消の必要があるのは事実ですから」 
 含み笑いを浮かべて嵯峨を見やるのは小さなラン。
「そうね、十キロ走の訓練があるんでしょ?それに隊長自ら参加するのも悪くない話かもね」 
「秀美さん……それは無いですよ」 
 そう言いながら苦笑いを浮かべる嵯峨。大きな亀を抱えたシャムがニコニコ笑いながらその光景を見守っている。
「じゃあ全員着替えてハンガーに集合!」 
 要はそう言って足早に応接室を後にする。
「しゃあねえなあ……」 
 諦めたように嵯峨は立ち上がって屈伸運動を始める。
「それじゃあお先に失礼します!」 
 誠はそう言うとそのまま応接室を後にした。そこには彼を待っていた要の姿があった。
「要さん……」 
「なんだ?」 
 問いかけにぶっきらぼうに答える要。そこにはいつもの要がいる。先ほどまでの飾った姿ではなく、アイシャが言う『底意地の悪そうな表情』の要に誠は安心感を覚えた。
「とりあえず十キロ走って……お前はヨハンを立たせて50球ぐらい投げるか?」 
「やっぱり走るんですね」 
「そりゃそうだろ?安城隊長が見てるんだ。叔父貴も嫌とは言わねえだろ」 
 そう言うと要は女子更衣室に向かう。
「ご愁傷様!」 
「お前も走るんだよ」 
 遅れて出てきたアイシャ、それに声をかけるカウラ。ただ黙ってうつむいて男子更衣室へとぼとぼと歩む嵯峨。
「隊長」 
「ああ、気にするなって。運動不足を何とかしたかったのは事実だしなあ」 
 そう言った後大きなため息をつく嵯峨。再び取り戻した日常に誠はただ半分呆れながら足を突っ込んでいく自分を感じているだけだった。


                                  了


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遼州戦記 保安隊日乗 魔物の街 151

「すいませんねえ。うちの餓鬼共は躾がなってなくて……」 
 頭を掻きながらそう言う嵯峨に痛々しい視線が集中する。嵯峨の浮かべた苦笑いは老人にも伝染した。
「でも楽しそうでいいじゃないですか。東都警察の仏頂面に比べたらずっとましですよ」 
 老人の言葉に東都警察との出動が多い同盟司法局機動隊の隊長である安城が大きく頷いている。
「まあ人間味あふれる部隊と言えば格好が付きますかね」 
「あまり自慢にはならないんじゃ無いですか?」 
 自分の言葉を明華に一言で否定されて泣きそうな顔をする嵯峨。彼らを無視して要とシャムの口論は続いていた。
「勤務中に銃を携帯する必要なんて無いんだからね!」 
「そりゃお前がぼけてるだけだろ?常在戦場がアタシ等の気概として必要なんだよ。当然敵が出てくりゃ鉛弾の一発もくれてやるのが礼儀って奴だ」 
「お前は一発じゃすまないだろ……」 
「カウラちゃん。良いこと言ったわね」 
「お前等は黙ってろ!」 
 三対一。分の悪い勝負と悟ったように島田が持っていた銃を奪い取ると要はそのままホルスターにそれを差し込む。カチリと響く音で固定されたのを確認するとそのままシャムが頭を撫でている亀に近づく。
「しかし……なんでこんなのがいるんだ?」 
「そりゃあ俺とシャムが車に乗せて運んだからだな」 
「そう言うことを聞いてるんじゃねえよ!叔父貴!」 
 亀の甲羅を叩きながら要の視線が嵯峨に飛ぶ。
「別にいいだろ。危険物を運んだわけじゃないし」 
「それ甘すぎだろ?ここは職場であって動物園じゃ無いんだ。ペットの持ち込みは……」 
「動物園は普通ペット持込禁止よね。動物が暴れるから」 
 減らず口を叩くアイシャを要がにらみつける。
「亀がいると何か邪魔になるのか?」 
「おい!叔父貴。普通職場に亀はいないだろ?」 
「すっぽん料理の専門店とか……」 
「うちはいつから料理屋になったんだ?」 
「ひどいよ隊長!亀吉を食べるなんて!」 
 うかつな一言でそれまで嵯峨の味方だったシャムまでも嵯峨を責める様な視線を向けてくる。その隣では他人の振りの吉田がニヤニヤと笑っている。
「食べるってのは……冗談?」 
「何で疑問形なんだ?」 
 そう要に突っ込まれると嵯峨は仕方が無いと言うように頭を下げた。


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遼州戦記 保安隊日乗 魔物の街 150

 老人は笑い始めた。それを見て一緒に意味も無く笑おうとしたシャムの頭を吉田がはたく。
「本当に素敵な方たちですねえ。西園寺様。あの人たちはあなたの身分を……」 
「身分?そんなものここじゃ関係ないですよ。それにアイツとあった頃のアタシもそう言う状況じゃなかったですから」 
 思わず照れて頭を掻く要。その後ろにじりじりとアイシャは迫る。
「なに気取った口調でしゃべってるのよ。いつも通りのほうがうどん食べに行くとき気が楽でしょ?」 
「オメエは食うことしか頭に無いのか!」 
 そう言って頭に当てていた手をアイシャに振り下ろすが、アイシャはそれを素早くかわしてシャムのところに顔を出す。
「怖いわよねえ……あんな化け物相手に怖かったでしょう?」 
「おい、アイシャ。一遍死んで見るか?」 
 じりじりと指を鳴らしながら近づく要を振り返るアイシャ。老人はそんな光景を笑顔で見つめていた。
「良いですね……仲間って感じがしますよ」 
 後頭部を殴られたせいでじっとその光景を離れてみていた誠に老人がつぶやいた。
「確かにうちはコンビネーションが売りですから」 
 そう言って苦笑いを浮かべる誠を羨望の目で見つめる老人。
「こういう仲間がいれば……あいつも道を踏み違えたりしなかったでしょうね」 
 老人の目に再び涙が光る。どうすることも出来ずに誠はただ老人のそばでシャムと怒鳴りあいをはじめる要を見つめていた。
「なんだってこんなところに連れて来たんだ!ここは職場だぞ!動物園とは違うんだからな!」 
「何でよ!グレゴリウスもいるじゃないの!それにこの亀は前回のベルルカン出動の時に世話になった村長さんから貰ったのよ!粗末にしたらバチが当たるんだから!」 
「いや、ナンバルゲニア中尉。村長とバチは関係ないと思うぞ」 
 カウラまでも巻き込んで広がるどたばた。頷きながら要達を見守る老人。
「おい!暴れんじゃないよー!」 
 ドアが開いて入って来たのは嵯峨。さらに明華と明石、部外者である安城までもが部屋に入ってきた。
「ったく……何やってんだよ。亀一匹の問題でそんなに熱くなること無いだろ?」 
「隊長!亀吉は私の大事なお友達だよ!ひどいよ!その言い方!」 
「すいません」 
 シャムに詰め寄られてすぐに頭を下げる嵯峨。明華と安城は顔を見合わせてその頼りない隊長を見つめている。
「要よ。何でも銃で解決ってのは関心せえへんぞ」 
 そり上げた頭をさすりながら要に詰め寄る明石。その巨体に愛想笑いで答える要。老人は黙ったまま誠を見上げてさびしそうに笑った。


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遼州戦記 保安隊日乗 魔物の街 149

「駄目!要ちゃん!駄目!」 
 ドアが突然開き、驚きの表情を浮かべていた要の目に、小さなシャムが映った。そして誠やカウラ、アイシャまでもが慌てた表情で飛び込んできて銃に手をかけていた要を取り押さえにかかる。
「なんだよ!何があった!」 
 まとわり付く誠の頭がカウラに押しのけられて胸に当たったので、とりあえず要は誠の首筋に肘鉄を叩き込んだ。
「あ!誠ちゃん!」 
 のされた誠に手を伸ばすアイシャ。拳銃を取り上げて安心したようにため息をつくカウラを見て、要はその襟首を掴んで引き寄せる。
「おい、説明しろ。何が駄目なんだ?どうしてここにお前等が乱入して来るんだ?」 
 だがカウラは視線を合わせずに窓の方に向かったシャムを見つめていた。
「怖くないよ。大丈夫……」 
 要から見てテーブルが影になって見えないところでシャムが何かと話をしていた。それに合わせてテーブルの隣の球状の何かが揺れている。
「ほう、これは大きな亀ですね」 
 老人は微笑むとシャムのところに歩いていく。
「亀?」 
 要の体から力が抜けた。そのまま座ってカウラとアイシャを見つめる。
「銃はいらないわよね。見ての通りシャムちゃんが飼ってる亀さんよ」 
「はあ?」 
 アイシャの言葉にしばらく思考が止まる要。後頭部を押さえながら彼女の膝元で誠が意識を取り戻す。
「誠ちゃんも災難よねえシャムちゃんはなんでここに亀吉を連れてきたの?」 
 高さが1メートルはあろうかと言う立派な甲羅の持ち主を撫でているシャムが小首をかしげた。
「ああ、それは決まってるだろ?寒さに弱いからな。ベルルカンオウリクガメは」 
 扉のところで騒動を見つめていた吉田がそう言うとそのままシャムのところに向かう。
「車に乗せてきたってことは吉田……テメエは最初から知ってたんだな?」 
 指を鳴らしながら近づく要に迷惑そうに顔をしかめる吉田。
「亀ぐらいいいじゃないか。こいつは草食だから人に危害を与えたりしないぞ」 
「そう言う問題じゃなくって!」 
 怒鳴る要に後頭部を押さえている誠が迷惑そうに要を見つめた。
「ごめんな……ってお前のせいだからな!いきなり人の胸に抱きつきやがって!」 
「抱きついてないわよねえ?」 
「私が押したら胸に当たっただけだ。全部お前のせいだな」 
 アイシャとカウラの言葉に要の言葉が詰まる。そんな要達のやり取りを老人は笑顔で見つめていた。


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